Les escales

Les escales

Carte des escales / © Musée de la Compagnie des Indes, Ville de Lorient
Carte des escales / © Musée de la Compagnie des Indes, Ville de Lorient

De Lorient aux comptoirs d'Asie et retour, les voyages durent de 14 à 26 mois (dont 11 à 20 en mer) en fonction des aléas de la navigation, de la durée des escales, des routes empruntées. Cette navigation transocéanique obéit à un calendrier strict : les voiliers doivent en effet se plier à la loi des vents dominants. Au départ de l'Europe, l'appareillage se fait entre octobre et mars pour bénéficier de la mousson du sud-ouest qui souffle en océan Indien d'avril à octobre. Le retour depuis l'Asie se fait avec la mousson continentale qui souffle du nord à partir de janvier. Ce sont donc les vents d'Asie qui rythment les saisons commerciales des entrepôts de Lorient.

Après plusieurs mois de mer, les équipages sont atteints de scorbut, l'eau et les vivres s'épuisent. Des escales de plusieurs semaines au cap de Bonne-Espérance, à Bourbon (La Réunion) ou à l'Ile de France (Maurice) permettent de débarquer les malades, avitailler et réparer le navire, prendre des nouvelles, faire des affaires.